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QUAND LA MONTRE A-T-ELLE ÉTÉ INVENTÉE ?

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La montre-bracelet est l'une des inventions les plus fascinantes de toutes les avancées technologiques de l'humanité. Elle est à la fois relativement nouvelle dans les annales de l'histoire et, selon les normes de la technologie moderne, presque une relique du passé. Tout au long de son histoire, elle a été tantôt une nécessité absolue, tantôt un simple accessoire de mode, et encore, à d'autres moments, les deux.

 

Même aujourd'hui, alors que la simple montre-bracelet semble obsolète, les horlogers continuent de produire et de vendre des montres plus récentes et plus inventives. Pour comprendre l'attrait durable de la montre-bracelet, nous devons revenir à son origine et examiner les nombreuses étapes de son évolution.

La première montre

Les horloges sont antérieures à l'ère commune, l'existence des horloges à eau et des cadrans solaires remontant à une époque bien antérieure à celle dite "d'avant le Christ". Ce n'est qu'au XIIIe siècle après J.-C. que la première horloge mécanique a été inventée, une réalisation monumentale qui allait préparer le terrain pour la première montre quelques siècles plus tard.

Les montres de poche ont été inventées bien avant les montres-bracelets, la première ayant été créée en 1574 en Suisse. Le fabricant de cette montre est inconnu, mais sa représentation de Saint Georges d'un côté et de la crucifixion de l'autre est le reflet de la ferveur religieuse de l'époque. Jean Calvin, le réformateur, avait interdit le port de bijoux, ce qui a poussé les bijoutiers suisses à se dépêcher d'apprendre un nouveau métier.

Les premières montres de poche n'affichaient que l'heure. Les aiguilles des minutes ont été ajoutées en 1680, et les aiguilles des secondes sont apparues une dizaine d'années plus tard. Comparées aux montres mécaniques qui allaient être inventées à la fin du siècle suivant, ces machines étaient plutôt rudimentaires, mais elles annonçaient la prochaine révolution dans le domaine de la mesure du temps.

La route vers la montre-bracelet

Les XVIIe et XVIIIe siècles ont entraîné un essor massif de la popularité de l'horloge en général, et de la montre de poche en particulier. La première horloge à pendule a été créée en 1656, brevetée par le scientifique néerlandais Christiaan Huygens. Ce développement, qui utilisait le rythme fiable du pendule pour la mesure du temps, a rendu les horloges beaucoup plus précises (l'horloge grand-père est un exemple parfait de ce mécanisme à l'œuvre).

En 1770, Abraham-Louis Perrelet, un horloger suisse, a inventé un mécanisme d'horloge à remontage automatique. Au cours de la seconde moitié du XVIIIe siècle, d'autres développements ont permis aux horloges d'être plus fines, plus précises et plus complexes dans leur conception interne. Ensemble, tous ces progrès horlogers allaient rendre possible la montre-bracelet personnelle.

La première montre-bracelet

C'était en 1812, et la reine de Naples était Caroline Bonaparte, la sœur cadette de Napoléon. Femme ambitieuse et intelligente, elle avait aussi un œil vif pour les beaux meubles, les jardins et les bijoux. C'est cette dernière qualité qui la fait entrer dans cette histoire : L'horloger suisse et français, Abraham-Louis Breguet, a offert à la Reine la première montre-bracelet.

Techniquement, une montre destinée à être portée au bras avait déjà été inventée pour une autre reine, la reine Elizabeth I, mais la montre-bracelet moderne est une descendante directe du style créé par Breguet. Malheureusement, la montre actuelle semble avoir été perdue dans le temps, mais son existence a contribué à changer le cours du temps lui-même.

La popularité croissante de la montre-bracelet

La première montre-bracelet ayant été créée pour une reine de la mode, il n'est pas surprenant que la montre-bracelet soit devenue un accessoire populaire pour les femmes du XIXe siècle. En fait, elle a été exclusivement un accessoire féminin pendant tout le siècle. Elles l'auraient probablement été encore plus longtemps si ce n'était de la "migration teutonique retardée connue sous le nom de Grande Guerre", comme l'a dit F. Scott Fitzgerald.

La Première Guerre mondiale a changé le monde d'innombrables façons, à la fois grandes et terribles, mais dans cette histoire, son effet sur les montres est le plus important. Sur le champ de bataille, les soldats devaient porter sur leur corps et dans leurs mains une grande quantité de matériel. Une montre de poche n'était qu'une pièce d'équipement supplémentaire qui prenait une place importante dans l'uniforme. La montre-bracelet offrait une solution évidente à ce problème.

Les troupes allemandes portaient des montres-bracelets depuis 1880, mais ce n'est que dans les années 1910 que les soldats américains ont commencé à en porter. Lorsque les troupes sont rentrées chez elles, elles s'étaient habituées à porter les montres. Plus que cela, cependant, le visuel d'un héros de guerre portant une montre-bracelet était clairement très puissant.

Les publicités se sont pratiquement conçues toutes seules. L'une d'entre elles affirmait qu'une montre-bracelet rendrait un homme "plus militaire, plus martial, plus masculin".

La montre-bracelet était officiellement devenue une pièce de mode unisexe.

Les visages changeants de la montre-bracelet

Jusqu'au XXe siècle, le développement de la montre portable a été un processus graduel, même si les horlogers ne cessaient de trouver de nouvelles façons de mécaniser leurs garde-temps. Après la Seconde Guerre mondiale, cependant, les montres-bracelets sont entrées dans une longue période d'évolution rapide et prodigieuse.

La période d'après-guerre a vu le développement de montres pour des conditions extrêmes allant de la plongée sous-marine à l'exploration spatiale, et tout ce qui se trouve entre les deux. Au fil des décennies, les montres ont acquis toutes sortes de fonctions et de caractéristiques qui en ont fait plus que de simples garde-temps.

Les années 1970 ont vu la "révolution du quartz". La création d'une horloge à quartz alimentée par pile a été une bénédiction pour les acheteurs de montres-bracelets, notamment parce que les vibrations du quartz sont un moyen plus précis de chronométrer l'heure que tout autre dispositif mécanique. Malheureusement, pour les fabricants de montres mécaniques, en particulier ceux de Suisse, la révolution a été une crise. Les marques européennes qui avaient bâti leur réputation en fabriquant des montres mécaniques haut de gamme perdaient soudainement des bénéfices au profit de sociétés en démarrage, principalement en Asie.

Les montres mécaniques et les horlogers ont fait un retour dans les années 1980, notamment avec l'introduction de Swatch. Pourtant, les montres à piles avaient transformé l'industrie et les montres numériques étaient désormais largement disponibles.

Une montre numérique à quartz (par opposition à une montre analogique) est plus précise qu'une montre mécanique, c'est certain, mais les montres mécaniques sont fabriquées avec plus de soin. C'est pourquoi, au cours des dernières décennies, les acheteurs de montres se sont surtout répartis entre ceux qui ont besoin d'une montre pour des raisons pratiques et ceux qui apprécient simplement l'aspect d'une belle montre mécanique.

L'avenir des montres-bracelets

Personne ne peut dire avec certitude ce que le reste du 21e siècle apportera à la montre-bracelet. Il n'est pas totalement déraisonnable que nous puissions voir la montre-bracelet suivre le chemin du monocle alors que d'autres technologies - en particulier le smartphone - en supplantent le besoin.

D'un autre côté, ces dernières années, les montres intelligentes, capables d'accomplir presque autant de fonctions qu'un smartphone, ont fait une percée importante sur le marché. Il est trop tôt pour dire si les montres intelligentes vont ou non s'imposer auprès du grand public, mais si l'histoire nous a appris quelque chose, c'est que les montres-bracelets sont l'une des grandes technologies adaptables du monde.

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Giordano Original
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"La raison peut se comparer à une montre : on ne voit point marcher l'aiguille ; elle marche cependant, et ce n'est qu'au bout de quelque temps qu'on s'aperçoit du chemin qu'elle a fait."

Jean LE ROND D’ALEMBERT

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